中国外观设计(在该国称之为“外观设计专利”)受《中华人名共和国专利法》保护。该法于1985年生效,并经过1992年、2000年和2008年三次修改。

即将于2021年6月1日起生效的该法最新修订案,对外观设计保护条款作出重要修改。事实上,有必要对中国外观设计保护部分条款进行修改,以实现与世界其他主要知识产权局对工业品外观涉设计保护制度的协调。这样也能够促进外国外观设计在中国的保护,以及,中国申请人的外观设计在其他国家和知识产权局的保护等。

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此次改革也是为中国加入《工业品外观设计国际注册海牙协定》所作准备,因为随着欧盟知识产权局、韩国、美国和日本相继加入,中国是目前五局(IP5)中唯一一个尚未加入该国际协定的。

同样不能忽略,中国在全球提交的外观设计保护申请中的重要性。近年来,相比其他专利局,中国国家知识产权局受理的外观设计保护申请数量一直居于首位。例如,2018年至2019年一年间,中国的外观设计申请量超过了700,000件,占全球外观设计申请总量的50%以上。

此次法律修订对在中国的外观设计保护的影响主要包括以下方面:

1. 将外观设计保护期限延长至15年。

《专利法》第42条第1款,将外观设计保护期限从10年延长至15年,自外观设计保护申请日起算。

此次延长中国外观设计保护期限主要是出于《海牙协定》的推动,该协定要求其缔约国为其国家外观设计提供至少15年保护期限。

这一修改将外观设计保护范围扩展至局部设计或产品的局部设计。

2. 局部外观设计的保护成为可能。

《专利法》第2条第4款经过修改,在“外观设计”定义中增加产品的“整体或者局部的形状”。

例如,依据修订后条款,可以更安全地对产品的局部设计要求保护,而无需要求对产品整体进行保护。依照现行法律,必须使用实线表示整个产品,但修订后,有可能允许仅以实线表示要求保护的部分,而以虚线表示产品不需要保护的部分。

有理由相信,这一针对局部设计或产品的局部设计的保护的新的可能性,会促进外观设计保护申请的增长,从而提高对侵权可能的打击力度。事实上,修订法实施之后,仅需要存在对受保护的产品局部外观设计的复制(例如,鞋底或工具的手柄,等),而非对产品整体复制,即可起诉其侵权。

这项规定将使中国与五局(IP5)其他国家的做法保持一致。目前,所有这些国家均规定了对产品的局部设计进行保护。

3. 增加外观设计的国内优先权。

《专利法》第29条第2款增加,自外观设计在中国第一次提出专利申请之日起六个月内,又就相同主题提出专利申请的,可以要求优先权,允许初次外观设计申请改进后的后续设计提交申请。

现行法律下,申请人在中国提交外观设计申请后,对该外观设计的后续改进或修改,只能单独提交新申请寻求保护。如果仅对第一个外观设计作出了微小改进或修改,则由于第一个外观设计申请的存在,该后续改进或修改的外观设计很容易受到打击。

增加中国外观设计的国内优先权规定后,能够避免上述问题,完成外观设计后,申请人可以及时提交申请,以获取更早的申请日,此后对最初外观设计的改进,可在最早申请日起六个月内,要求优先权。

综上所述,此次中国工业品外观设计制度改革有重要进步意义,能够促进外观设计领域的创新并提高法律确定性。此次修改未涉及,例如,单一申请包含多项外观设计,申请程序中增加实质审查程序或在先外观设计检索程序,等问题。这些问题可能会在以后的修订中涉及。

作者: Pedro Saturio

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